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Las agencias de calificación evalúan la solidez financiera de las empresas y entidades gubernamentales, tanto nacionales como extranjeras, en particular su capacidad para cumplir con los pagos de intereses y capital de sus bonos y otras deudas. Las agencias de calificación también estudian cuidadosamente los términos y condiciones de cada emisión de deuda específica. La calificación para una determinada emisión de deuda refleja el grado de confianza de la agencia en que el prestatario podrá cumplir con los pagos prometidos de intereses y capital según lo programado. La calificación para una determinada emisión de deuda puede diferir algo de la calificación crediticia general del emisor, dependiendo de sus términos específicos.

Impacto

Las emisiones de deuda con las calificaciones crediticias más altas de las agencias incurrirán en las tasas de interés más bajas. La confianza de los inversores en la capacidad de los prestatarios para cumplir con sus obligaciones de pago está muy influenciada por los análisis de las agencias de calificación. Mientras tanto, la tasa de interés exigida por los inversores en una emisión de deuda determinada está inversamente correlacionada con la solvencia del prestatario: los prestatarios más fuertes pagan menos, los prestatarios más débiles pagan más.

Analogía

Las agencias de calificación crediticia realizan un trabajo similar al de los burós de crédito al consumidor. Los puntajes crediticios que estos últimos producen para las personas influyen de manera similar en las tasas de interés a las que las personas pueden pedir prestado.

Oportunidades profesionales

Trabajar como analista en una agencia de calificación es una forma de seguir una carrera en investigación de valores. Las agencias de calificación más grandes tienden a tener un gran número de vacantes y pasantías de nivel de entrada  para que puedan monitorear la gran cantidad de títulos de deuda en el mercado. Por lo tanto, ayudan a capacitar a un gran número de personas que eventualmente trabajarán en otros lugares de la industria de servicios financieros , en una capacidad similar.

Negativos

Las agencias de calificación son el blanco de los esfuerzos de reforma y han recibido críticas cada vez mayores en los últimos años por la calidad de sus investigaciones. Muchos observadores afirman que son malos pronosticadores financieros, demasiado lentos para detectar tendencias negativas en los emisores a los que siguen y demasiado tarde para revisar sus calificaciones. También existen conflictos de interés porque (con la excepción de Egan-Jones, una pequeña empresa que cobra a los usuarios de sus calificaciones e informes) los emisores seleccionan y pagan a las agencias calificadoras por sus bonos.En una encuesta de 2008 a profesionales de la inversión realizada por el CFA Institute, el 11% de los encuestados afirma haber visto a las agencias de calificación mejorando las calificaciones de los bonos bajo la presión de los emisores. Mientras tanto, un estudio de la Reserva Federal de 2003 reconoció los conflictos pero concluyó que solo había distorsiones menores, encontrando que las agencias de calificación valoran considerablemente más proteger su reputación que satisfacer a los clientes.

Empresas líderes

Tres empresas dominan este sector. Según The Wall Street Journal («Llamado a reducir el tamaño de los gigantes de las calificaciones», 10 de agosto de 2011), aquí están sus calificaciones totales y la participación que cada una representa de las más de 2.8 millones de calificaciones emitidas colectivamente por las diez organizaciones de calificación estadística reconocidas a nivel nacional ( NRSRO) designado y monitoreado por la SEC:

  • S&P (1,190,500 calificaciones, o 42.2%)
  • Moody’s (1,039,187 calificaciones, o 36.9%)
  • Fitch (505,024 calificaciones, o 17.9%)

Según un analista de investigación de Piper Jaffray citado en el artículo de WSJ antes mencionado , las tres agencias de calificación más grandes ganan colectivamente el 95% de los ingresos en este sector. Una indicación de su influencia relativa es que, mientras que Standard & Poor’s sacudió a los mercados con su rebaja de la deuda federal estadounidense del 5/8/2011 a AA +, Egan-Jones ya había hecho lo mismo mucho antes, pero fue ignorado.

Las siete NRSRO restantes representan solo 81,955 calificaciones adicionales, o 2.9%. Son, con los años en que se iniciaron:

  • AM Best (fundada en 1899, primeras calificaciones emitidas en 1907)
  • DBRS (1976)
  • Agencia de Calificación Crediticia de Japón (1985)
  • Información de calificación e inversión. (1986)
  • Calificaciones de Egan-Jones (1995)
  • Calificaciones crediticias de Morningstar (2001)
  • Kroll Bond Rating Agency (2011; Jules Kroll fundó los investigadores Kroll Associates en 1984)

Combinados, Standard & Poor’s y Moody’s califican alrededor del 80% de todas las emisiones de bonos corporativos y municipales (gobierno estatal y local). Generalmente se los ve como una cabeza por encima de Fitch. El miembro más antiguo de las diez NRSRO es AM Best, un pequeño, pero respetado, especialista en calificación de compañías de seguros.